“明星光环”能否罩住高科技Startup?——Lady Gaga投资的公司现状凄惨

 

Backplane有点像国内的豆瓣网,它允许用户创立一个个基于共同兴趣和爱好的小组然后聚拢人气。然而在经历了一段早期辉煌时刻后,这家社交创业公司已经深陷困境。它很需要钱,但是每个潜在投资人都会问,“你可是有地球上最著名的投资人啊,干嘛想要我的钱?”

的确,Backplane和它的主要投资人Lady Gaga是被“捆绑”在一起的。不过根据多方消息(包括与其有业务往来的律所和前任CEO),现在这家公司已经耗尽所有资金,停工歇业并且变卖了所有资产。一只由部分前投资人和新投资人组成的队伍购买了这些资产并且打算重组公司。

这家网站现在留下的只有给后来者的教训——利用过高的估值和签署剥削性条款来融资却没人能负责任是一件很危险的事情;创业阶段过于挥霍的烧钱会很快榨干公司。前者其实是引起后者的部分原因。五年时间烧干净1890万美元后,Backplane倒闭了。

 

 

Backplane曾经很是风光了一段时间:成立于2011年,Backplane在A轮融资就从硅谷的最顶级投资人那里拿到了1210万美元。这些投资人包括红杉资本, Google Ventures, Founders Fund, SV Angel, Greylock, Menlo Ventures, Formation 8 和TomorrowVentures(谷歌母公司CEO的投资机构)等等。当时Backplane估值达到4千万美元,这有点不可理解,也许Lady Gaga的“明星光环”效应过于强大——当时Backplane更像是Lady Gaga的粉丝网站,它成立了Lady Gaga的LittleMonsters.com社区,并想效仿此举为其他品牌建立类似社区。

 

2011年Lady Gaga和Backplane早期的一些员工会面合影

 

随后Backplane又融到了5百万美元有余。但是三年之后,Backplane大手大脚的创始人们除了搞定两个美轮美奂的办公室外,在产品方面毫无建树,而且不断有小道消息说该公司快垮了。Backplane曾尝试集中于Place的发展(用户可以在Place网站和APP上成立、探索和加入特定主题的社区);把烧钱速度控制在16万美元一个月;聘请新的CEO Scott Harrison;重新定位成一个自助式社交网络APP等。这些努力也有效果——Backplane拥有1万5000多个社区,还尝试为一些特定主题开发专属APP。然并卵,这都没解决其核心危机。

清算优先权带来的危机

CEO Harrison谈到,这些著名VC机构的钱不是大风刮来的,而都附加了苛刻的清算优先权,就是说Backplane拥有变现能力时他们要第一个获得回报。并且最近Backplane烧完现金后,这些机构不愿意追加投资,他们附加的苛刻条款又吓跑了新的潜在投资者。此外那些时不时传出的“快垮了”消息也使公司的融资能力大为下降 。曾经有中国投资者同意投资两百五十万美元帮其“续命”,却在最后关头放弃了。

 

 

于是Backplane破产了。

有消息称Backplane已经债务违约,并且Sherwood Partners(一家法律事务所)也确认了他们正帮助Backplane变卖其资产。这家律所还透露Backplane的各项生意已经停止并且所有财产都在最近被卖给了投资人,投资人们打算重构Backplane这个品牌和概念。

另有消息渠道放出了下面这张通知,列出了Backplane变卖的资产,包括专利、软件、代码、办公设备、商标、网站名和其它知识产权。

 

 

是时候清醒了

Harrison解释说,“事实上,一部分A轮投资者已经成立了一家新公司来继承Backplane的商业模式。他们给新公司投资,一部分投资人还加入董事会提供额外的种子基金。他们的目标是重启这家公司,使其拥有清爽的结构、强大的产品、紧密的合作关系、可靠的团队和健康的商业模式。”

 

Place APP

 

这个重建过程也许能挽回这些VC机构的面子,并且给他们第二次机会来拿回曾经损失的投资。的确,没有了起初的清算优先权负担,Backplane对潜在投资人增添了不少吸引力。

Harrison补充说,“系统仍然在运转,他们也在努力继续这个商业模式并且开发更多APP。合伙人包括Lady Gaga等都已经转变为付费客户,而不仅仅是战略伙伴。”Apple Store里还是有Place这款APP并且一些小组社区还相当活跃。目前仍不清楚谁来掌管运营新公司。

Backplane展示了四年时间一家初创公司可以有多大的转变。在它的黄金年代,投资人愿意疯狂向这家未被证明的公司投钱,给它过高的估值。项目组在豪华奢侈的办公室里日渐膨胀,公司成立人飞往各种会议活动,毫不关心产品建设。

如今,这家公司的破产使得泡沫消失,也希望Backplane的教训可以让创投行业稍作清醒。不过短暂的反省往往被新一轮的跃跃欲试所取代,“明星光环”很多情况下也确实带来强大的幻象。我们也只能拭目以待了。

本文编译自Tech Crunch,原文链接:http://techcrunch.com/2016/04/11/too-close-to-the-sun/。