除了斯坦福的 StartX,硅谷还有这支神秘力量

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在硅谷,斯坦福和伯克利各踞一方、互不相让。这两所学校的关系,有点像北京和上海、耐克和阿迪...你懂的。话说斯坦福也是够忙的,除了要和东岸的麻省理工 MIT、南加的加州理工 CalTech 一争高下,还要时不时地和湾对岸的伯克利互相嘘一下对方。

 

赛前紧张气氛。左为斯坦福,右为伯克利 / 图自网络

 

不过两家也能一起搞搞各种峰会、学术论坛啥的。小探前一阵去的伯斯论坛,“伯”就是伯克利,“斯”就是斯坦福。

 

斯坦福和伯克利是硅谷创新的两架引擎。之前我们写过不少斯坦福大学的文章,伯克利写得相对少(主要是离小探办公室太远了...)不过,最近小探拜访了伯克利大学里一个很有意思的孵化器:CITRIS Foundry。

 

孵化器一角

 

伯克利的创新引擎:不来虚的,低调务实

 

CITRIS Foundry 位于加州大学伯克利分校,是伯克利深科技方面的创业项目孵化器。它给小探的印象,就是低调务实、重视技术。

 

或许这和伯克利大学本身的风格有密不可分的关系。

 

我们都知道,伯克利是一所具有全球影响力的顶级研究型大学,但它的学术能力到底有多强悍呢?一组数据说话:

 

2017 到 2018 财年间,伯克利的科研经费为 7.08 亿美元

美国国家科学基金会(NSF)研究生研究奖学金排名第一

对科研的投入,也使得伯克利大学在基因疗法、机器人、人工智能、传感器、材料领域等方面的研究全球领先;

技术的领先让伯克利大学孕育出了不少创业公司:自 2010 年以来,从伯克利大学走出了 468 个得到风投支持的、伯克利校友创办的创业公司。

 

图自 Berkeley Lab News Center

 

看来,强悍的科研能力、创业的传统,再加上自由的氛围,伯克利孕育出科技孵化器 CITRIS Foundry 也不足为奇。

 

CITRIS Foundry 喜欢孵化深科技项目,即基因编辑、人工智能、可编程硬件、能源系统,以及其他深层技术的前沿科技。他们认为,在这些前沿科技领域之间界限开始模糊、学科碰撞的地方,也是最有潜力、最可能产生革命性创新的地方。

 

创业团队在孵化器的创客实验室里做产品样本

 

在伯克利大学的羽翼之下,2013 年才成立的 CITRIS Foundry 作为一家非常年轻的孵化器,已经开始崭露头角。其官网信息显示,该孵化器目前已经孵化了 42 家创业公司,79% 以上的创业者都具有研究生或以上学历。目前,这些公司合计融资已超过 1 亿美元。

 

对于入选孵化器的创业公司来说,CITRIS Foundry 能提供不少资源,比如为期长达 12 个月的培训。不少孵化器培训时间多为数月,相比之下 CITRIS Foundry 的培训时间长了不少。

 

再比如,孵化器就坐落在伯克利校园内,不论是优先使用伯克利的实验室、还是和伯克利哈斯商学院、工程学院、生命科学、法学院等合作,都非常方便。

 

孵化器处于伯克利大学校园中心 / 图自官网

 

为什么能用伯克利的实验室很重要?除了方便,另一个重要原因就是,入选的公司可以用学生价格使用学校实验室,这就大大节省了硬技术创业在实验室上面的开销。 

 

同时,被 CITRIS Foundry 选中的公司可以保留自己的知识产权,而不会因为使用了学校资源,就需要把知识产权归属学校。

 

在这些实验室中,CITRIS 直接管理的实验室包括一个半导体材料实验室,生物医学实验室和一个快速做样的实验室。

 

另外,CITRIS Foundry 还为每个创业公司提供了价值 10 万美元的亚马逊 AWS 云服务。

 

小探觉得,从实验室到 AWS,为了给创业者提供一切便利,伯克利和 CITRIS Foundry 岂止是 “贴心”,简直是 “苦口婆心” 了

 

当然,除了这些特色,其他比如创业者交流、答疑时间等孵化器 “经典款”,CITRIS Foundry 也一并提供。

 

小探总结下来,觉得 CITRIS Foundry 为创业项目提供的资源实际好用,而且不论从学术支持还是投资人网络,都有大量伯克利校友参与,可以说 “很伯克利”。

 

那么,到底什么样的项目才能被选入 CITRIS Foundry 呢?要知道,CITRIS Foundry 孵化器挑选非常严格,录取率小于 10%,比伯克利大学本科17% 的录取率还低!

 

CITRIS Foundry 的创新创业主任 Jing Ge 告诉小探,主要有两个要求:

 

第一,要有技术上的突破、而且是从科研中走出来的技术。相对于商业模式的创新,CITRIS Foundry 更关注技术本身 “大跨步式” 的创新,而不是 “转瞬即逝的热门词汇”。看来对于 CITRIS Foundry 和伯克利这种拼硬技术、硬实力的地方,成为一只飞在风口的猪,并不是创业者们的目标。

 

孵化器中创业团队的作品

仿生机器人 kamigami robots

 

第二,要和伯克利或其余几所 UC 系列北部的学校,有千丝万缕的关系。CITRIS Foundry 不仅对项目挑选严格、每期只有少量项目入选,这些项目还必须要和伯克利有点关系 —— 毕竟 CITRIS Foundry 给创业者提供的资源,不论是实验场地还是人脉,很大一部分都是伯克利校友的贡献。

 

为了更真切地看看到底什么样的项目能入 CITRIS Foundry 的 “法眼”,小探采访了 CITRIS Foundry 孵化的创业公司之一:mFluiDx。

 

技术突破+实际应用

 

mFluiDx 是微流体诊断(microfluidic diagnostics)的首字母缩写。这家创业公司想创造出全球成本最低的 DNA 测试,让人们可以在初级保健机构中(primary care settings)测试传染病。

 

“肚子疼”、“喉咙痛”、体温升高等这些常见症状,虽然外表相似,但原因却是多种多样的。为了对症下药,医生要搞清楚到底是哪种病毒、哪种细菌引起的症状。但目前很多情况下,尤其在医疗资源不发达的地区,要通过昂贵的测试,才能分清到底是什么原因。而 mFluiDx 做的事情,就是试图把这一步骤变得尽可能地便宜。

 

接受小探采访的 Charlie E.C. Yeh 拥有多重身份:他既是 mFluiDx 的共同创始人、CEO,同时也是一位生物工程博士、伯克利校友。

 

Charlie 的创业灵感,正来自于他在伯克利大学求学期间的研究。在伯克利读完研究生后,他开始攻读由伯克利和加大旧金山分校(UCSF)合办的生物工程博士学位。

 

当时 Charlie 所在的团队,从盖茨基金会(没错,就是比尔•盖茨的盖茨)获得资金,以开发这种技术,让人们在比如非洲这样的低资源环境中,也能便捷、经济地测试疟疾等传染病。

 

等到博士学位拿到手,Charlie 参与的这项研究也诞生了四项专利,成立公司水到渠成。mFluiDx 在 2016 年被生物技术孵化器 IndieBio 选中、并获得种子资金后,又被 CITRIS Foundry 选中。

 

让科学家有商业思维

 

谈及 CITRIS Foundry 给他的创业公司带来的资源,Charlie 聊了不少,小探总结成了两点:一方面,孵化器会让这些创业的科学家们更具有商业思维,另一方面,它也在各个方面为创业者们提供了非常强大的校友资源。

 

我们先说让科学家们具有创业思维这件事。CITRIS Foundry 看重科学突破的商业项目,相应地,不少被孵化项目的创始人也都是科技怪才们,在商业方面受到的训练却很有限。

 

图自 CITRIS Foundry

 

mFluiDx 加入 CITRIS Foundry 后,在孵化器一名工作人员介绍下,团队加入了由美国国家科学基金会运行的 I-Corps 项目。I-Corps 帮助科学家和工程师创业者们,把实验室里一个成功的实验结果,变成一个真正可以商业化的产品。对于像 mFluiDx 这样的初创公司来说,这种准备至关重要。

 

在硅谷创投圈的人,恐怕都听过一个早就被用滥了的词:lean startup,精益创业。提出这个理论的 Steve Blank,正是在伯克利哈斯商学院教书的教授。

 

《哈佛商业评论》对 Lean Startup 的报道

 

精益创业的核心思想是,如果你觉得自己发现了一个商业模式,为了证明它,你需要与客户生态系统中的数百人交谈。比如,谁是你的客户、你有哪些渠道、能解决什么问题、收入或盈利模式是什么?为了回答这些问题,创业者至少需要和一百个人交谈,根据反馈不断快速迭代。

 

美国国家科学基金会听说了这个方法后,觉得 “哎呦,不错哦!” 于是果断采用,用于培训创业公司的商业思维能力。作为正在参加该计划的创业公司之一,这种训练也让 mFluiDx 在 VC 面前更有底气。

 

说到这里 Charlie 告诉小探,作为训练一部分,几天后他就会飞去乌干达,和当地研究者探讨能否用他的办法治疗疟疾。

 

“当你说,‘我和两百个人交谈过了,这是我得出的结论’ 时,VC 往往更信服、也更容易接受。”

 

再说强大的校友资源。

 

对于绝大多数创业公司来说,融资都是关键一步。Charlie 认为,他们所处于的微流体诊断领域处于开始加速的前夕,“与三十年前的计算机行业类似,非常激动人心。”

 

按理说,这种情况下融资不应该是件难事情,但 mFluiDx 所在的 “医疗诊断” 领域,却让不少投资者望而却步。

 

Charlie 透露说,医疗诊断(diagnostics)领域里监管重重,再加上技术艰深,两个因素叠加起来,让投资者顾虑颇多。如果投资者没有医疗器械商业化的经验,就不愿意投资这类公司。

 

另外,医疗设备是一项长期投资,虽然回报周期更长,但回报其实更大。问题在于,很多风投都在寻找非常短期的投资,希望两、三年内快速获得回报。

 

在这种情况下,对于像 mFluiDx 之类的创业公司来说,找到具有医疗器械商业化经验的投资人就变得十分重要。而 CITRIS Foundry 背靠伯克利校友资源,再加上伯克利的名校光环加持,为这些投资人比较紧张、不太敢投领域的创业公司,大大增加了找到合适的投资人、成功融资的可能性。

 

此外,和有些孵化机构一样,CITRIS Foundry 也有后续基金 Blue Bear Ventures,任何 CITRIS Foundry 孵化的创业公司,如果在进入孵化器之前尚未融资,就可以得到 5 万美元的初始投资。而且在后继融资时,CITRIS Foundry 都会跟投 10% 。这对于在着手准备 A 轮融资的 mFluiDx 来说,无疑是个好消息。

 

当然,除了我们提到的这些,CITRIS Foundry 也为孵化项目提供上文提到的路演日、一对一答疑等传统节目。

 

采访完后,小探漫步在伯克利大学的校园里。从采访到参加活动,小探几次拜访伯克利大学,虽然每次季节和景色都不同,但伯克利校园里开放、自由、生机勃勃、down to earth 的气质始终贯穿如一。没准这种自由而务实的氛围,正是伯克利成功的原因之一呢?

 

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