22岁失去 “万亿美金机会”,28岁被硅谷最牛孵化器录取,30岁他的经历被拍成电视剧

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恐怕很少有人和黄何一样,二十出头创业时就触碰到了一个价值万亿美元的机会、又眼睁睁地看着它和自己擦肩而过。

 

黄何是 “用发短信的方式写邮件” 的产品 MailTime 的创始人。他上一个创业项目,是 “按住说话” 的语音即时通讯产品 TalkBox。

 

最近他又多了一个新的身份:在浙江卫视、东方卫视,还有爱奇艺等网站热播的创业电视剧《创业时代》里 “卢卡” 的人物原型,而剧里的 “魔晶”,原型正是 TalkBox。

 

 

“其实当时创业的经历,比电视剧里还要残酷、竞争还要激烈、还要勾心斗角。” 黄何说。

 

早起的鸟儿...没虫吃?

 

电视剧里 “魔晶” 的原型是一款叫做 TalkBox 的语音聊天 App,后者开启了 “按住讲话” 的先河。尽管最早入场、也曾收获千万用户,但 TalkBox 没抵抗住后来的激烈竞争,最终 “功能留下了,并成为语音通信时代的起点”,但 TalkBox 却逐渐走出了人们视野。

 

《创业时代》讲述的正是这段故事。

 

时值 2010 年,当时社交软件的天下还属于 QQ。相信不少八零后、九零后,听到 QQ 那 6个连续、轻快的“滴”声组成的提示音都倍感亲切。手握一亿多用户的 QQ,城池固若金汤,高枕无忧。

 

不过,马化腾在2009年的一场活动里却提到,自己 “经常彻夜难眠”,担心看似稳固的 QQ 帝国一夜之间被颠覆 —— 后来发生的事情证明,他的担心绝非多余。

 

当时,随着智能机的流行,黄何也给父母换上了智能手机,但他发现教父母用手机打字还是挺有挑战性的一件事。

 

“中文和英文不一样,英文有全键盘,打出 A 就是 A,打出 B 就是 B,直接就是字母了,但中文要先打拼音出来、再选字,挺麻烦的。于是,我们就想做一款按住就能直接发语音的聊天软件。”

 

2011 年初,TalkBox 正式上线,也由此拉开了 “按住讲话” 的新时代。

 

接下来事情发展之快,出乎了所有人意料。

 

TalkBox 上线后,仅不到一个月,就收获了 100 万新增用户,震动业界。

 

 

“突然一下子,基本所有的投资者和互联网巨头都过来找我们,聊投资、聊合作、聊收购。我们本本来团队在香港,因为 TalkBox 一下大火,我们被卷入 ‘千信大战’,找我们的人太多,我们干脆把北京的车库咖啡也变成了我们的 ‘据点’。”

 

车库咖啡是北京、甚至整个内地创业气息最浓厚的地方,创业者和投资人常年出没。电视剧里 “高摩咖啡” 的原型,其实就是车库咖啡。后来 《创业时代》的作者付遥,就是在时任车库咖啡负责人苏菂的撮合下,联系到的黄何寻找灵感。

 

“其实,真实发生的故事远比电视剧里讲的更残酷。” 黄何感慨道,“当时所有稍微有点规模、有点能力的互联网公司,都挤入到这场战争中了。有无数的对手、无数人想知道你在做什么,但你不知道谁是真心想跟你合作、谁是怀有其他目的。

 

搬到车库咖啡没多久,一件让黄何措手不及的事情发生了:当时还不温不火的微信,加上了 “按住讲话” 的功能,半个月后就登上了苹果 App 商店即时通讯类软件的榜首,奠定了微信此后的霸主地位 —— 马化腾之前的担心成了现实,好在是自己革了自己的命。

 

TalkBox 输了。

 

黄何与李开复。李开复发微博称 

TalkBox “失去万亿美金的机会”

 

自己最先做的这件事、也取得了一定的成绩,成功咫尺之遥,当时年轻气盛的黄何怎么想也想不明白:到底输在哪儿了?

 

黄何总结道:作为一个创业公司,TalkBox 再有满腔热情,也无法企及巨头的资源和平台,从用户导流的能力、到整体规划、到服务器等基础设施。

 

“我们一开始没想到 TalkBox 会这么火,结果产品一上线,服务器就挂了,后来一直在修补服务器、在填自己之前挖的坑,而大公司更有经验、设计也更完善,我们在填坑时,他们在给产品迭代。”

 

其实 TalkBox 一出来就已经输在起跑线上了。” 几年后,黄何才意识到,行业的进入门槛其实很高,互联网大公司、也只有互联网大公司,才能迈过去。一路狂奔的 TalkBox 在这道门槛上跌了跤,才知道它是隐形的。

 

就这样,2011年产品正式上线的 TalkBox,只存活到 2013年。今天再提起这段经历,黄何语气很平和。“电视剧里的卢卡有点傻、有点呆萌,让我想起了七、八年前的自己。现在现实生活中大家认识的我,和当时可能是有点差距,” 黄何笑着说,“我现在已经是 ‘创业老司机’ 啦。”

 

 

从 TalkBox 到 MailTime,七年后重新登顶

 

“千信大战” 后,黄何和他的团队重振旗鼓,开始做另一款邮箱客户端产品 “简信” MailTime。这款产品的思路是用即时通讯(聊天、简讯)的方式呈现邮件。它让用户无论用哪一种邮箱,只要有别人的电子邮件地址,就可以畅通无阻地和别人交流。

 

随着 Whatsapp、Kik、Facebook Messenger、微信等软件逐渐取代短信,各自画地为王,黄何发现了一个问题:某种角度上,这反而增加了大家的沟通门槛。以前用短信这种开放的、跨平台的方式沟通,只要知道彼此手机号就可以开始聊天,不需要两人一个运营商、或下载同一款 App。

 

现在的聊天软件虽然更方便,但在开放性上不如短信,毕竟只有都下载了同一个软件的两个人,才能聊天 —— 当然,如果一款聊天软件普及到了一定程度,这倒也不是问题。

 

而电子邮件的开放性,有点像当年的短信:不论你用qq邮箱、网易邮箱、企业邮箱还是 gmail,只要有彼此的邮件地址,就可以发邮件。黄何和团队因此想到了用即时通讯的方式收发邮件的方式。邮件让即时通讯更开放、不受具体某个 App 限制,而即时通讯让邮件的使用更方便。

 

MailTime 使用界面

 

“当时做 TalkBox,我们就是想降低沟通门槛,现在做 MailTime,其实还是同样的事情。”

 

著名投资人徐小平听到 MailTime 的构思时说,“你这个项目得在硅谷做。你要是来硅谷,我就敢投资。”

 

冲着徐小平这一句话,和对 MailTime 的构思,连成型产品都没有的 MailTime 团队就买了机票,飞到硅谷。

 

MailTime 部分团队与著名投资人徐小平(右二)

 

“《创业时代》是中国的《硅谷》,但《硅谷》里几乎所有桥段,在我们身上都真实发生了。”

 

抱着试一试的心态,刚到硅谷的 MailTime 团队就报名参加了硅谷著名科技大会 TechCrunch Disrupt 的创业大赛(Startup Battlefield),而且居然一路过关斩将,走到决赛,成为首个打进决赛的华人团队。

 

黄何在 TechCrunch 创业大赛

 

创业大赛的确吸引到了不少人。台下观众里,有一位就是硅谷顶尖孵化器  Y Combinator 的合伙人。合伙人找到黄何,建议他们申请 YC 试试。

 

我们很高兴,然后就去申请,然后就被拒绝了。” 在另一个采访里,MailTime 团队透露道。

 

硅谷这两年有个很热门的词叫 “grit”,常被创业人士挂在嘴边,字面意思是 “砂砾里坚硬耐磨的石子”,实际意思约为中文里的韧性、百折不挠。在这种文化的熏陶下,MailTime 后来又继续申请了两次 YC,终于在第三次时成功被 YC 录取,这段经历也在 MailTime 后来的用户扩张中,产生了深远影响。

 

MailTime 2014 年刚上线时,仅支持英语一种语言和一种邮箱。即便如此,几个月内 MailTime 也自然增长了大约 15 万名用户;2015 年,MailTime 2.0 版上线后,获得全球 18 个国家和地区的苹果商店推荐,被评为“年度最佳 App ” 之一。黄何透露,目前 MailTime 在全球已经有了 700多万次的下载。

 

 

MailTime 还开始进军国际市场。作为预装邮件 App,MailTime 将覆盖小米欧洲所有新发货用户;在北美,在和 Verizon 和 AT&T 的合约机型上,MailTime 也将作为默认内置 App 被推荐下载。
 

但 MailTime 的野心不止于此。

 

邮件里的数据金矿

 

不论在网上购买蔬果百货、还是外卖订单、飞机火车票,大多数商户都会在交易完成后给我们发一封确认邮件。而以邮件作为切入口的 MailTime,注意到了这里面的价值。

 

大家都在买什么?把钱都花在什么地方上了?怎么花的?商家如果没有数据,就得不到答案,只能雾里看花。

 

为了搞清这个问题,在积累了近 700 万 MailTime 移动端的下载之后,团队开始利用所同步的海量邮件消费数据,开发邮件大数据产品,向商家、游戏公司、投资机构销售最实时的消费趋势报告和行业洞察。这之后便成为了简信团队的大数据产品 “量数AI”。

 

“当用户使用 MailTime 时,他可以选择是否匿名和我们分享他邮箱里的消费数据。” 黄何说,MailTime 不会去做用户画像、给用户推广告之类 “打扰用户” 的事情,而是把收集到的数据经过脱敏处理之后,聚合起来生成商业分析报告,卖给对冲基金、各大品牌等。

 

在市场调研方面,MailTime 的 “量数 AI” 对标的是传统的市场调研公司,后者用做问卷等比较传统的方式,获取用户的数据点。黄何认为,MailTime 采集数据的办法更真实高效、量级也要大得多。

 

归来仍是少年

 

《创业团队》播出后引起不小争议,在豆瓣上10分里也只得了 3.5分。有意思的是,黄何和团队出于怀旧,顺手推出的现实版 “魔晶”,也就是 MailTime 的中国版,却在推出后迅速蹿红。

 

上线第四天,魔晶就爬到了国内 App Store 苹果商店的社交榜第 2 位,仅次于小红书,超越了 QQ、微博、以及 TalkBox 曾经的对手微信。

 

 

一夜爆红后跌到谷底,如今搭着电视剧的顺风车再次一夜爆红,仿佛一切都变了,又仿佛什么都没变。一波N折过后,黄何做的还是 “让大家交流更简单” 这件事。自称 “创业老司机” 的黄何,言谈间让小探想到了一句很俗的话,“归来仍是少年”。

 

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