霍金与硅谷:你不知道的故事

 

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“我的名字是斯蒂芬霍金,在过去的50年中,我到全世界进行演讲和学习,给大众普及关于时间和空间的奥秘,还有那掌握全宇宙的法则。”

 

Welcome to my world。

 

2012年,6月19日晚,当霍金被工作人员推着走过长长的过道,出现在库伯蒂诺剧场的灯光下时,超过千名观众起身鼓掌,献给这位跟渐冻人症抗击了超过50年的物理学家。

 

 

这是在2013年《霍金传》纪录片中的首个场景,在这部霍金亲自用真声讲述的个人成长故事中,首个镜头就给了硅谷。

 

那一晚,霍金教授给硅谷的听众们讲述的主题是 “黑洞之外”。他告诉大家,黑洞并不像人们所想象的那么“黑”,物体有可能逃离黑洞,甚至通过黑洞到另一个世界。

 

在怀念霍金教授的同时,今天,我们为你讲讲那些霍金教授跟硅谷的故事。

 

始于30年前的友谊

 

除了来到硅谷跟大众普及宇宙知识之外,霍金和硅谷的长期深度合作,其实可追溯至30年前。

 

因为患有渐冻人症,霍金早在70年代初已全身瘫痪;1985年,他又因为肺炎必须接受气管切开手术,从此不能再发声。

 

一个人神志清醒,却从头到脚不能动弹,也不能开口说话,世间痛苦莫过于此。但科学家霍金最感到忧虑的,却不是自己的身体健康,而是他还没有写完《时间简史》一书。

 

 

有一段时间,霍金曾努力通过抬起眉毛来示意卡片上的字母,然后拼出单词来进行沟通。但是,当这种能力也减弱时,他不得不转向技术寻求帮助。

 

曙光降临于1984年。

 

那一年,苹果创始人乔布斯正式向外界展示了苹果电脑麦金塔(Macintosh)。在乔布斯的演示中,Mac 能够使用合成语音介绍自己。人类历史上第一次,计算机代替人类说话的场景进入了公众视野。

 

因为技术的突破,麻省理工学院一位名叫丹尼斯·克拉特(Dennis Klatt)的工程师,创造了一个合成声音的程序 Equalizer,程序的第一版就是在当时苹果最受欢迎的电脑 Apple II 上运行。它允许霍金教授使用手持式点击器来输出单词和命令,并通过链接的 Speech Plus 合成器,以每分钟15个单词的速度发声讲话。

 

但这个速度,对于要出书立作的科学家来说还是太慢了。

 

转机出现在1997年——英特尔公司联合创始人高登·摩尔在一次会议上碰到霍金,并且询问他,是否愿意尝试英特尔的技术。

 

从那以后,英特尔开始为霍金提供定制版电脑和技术支持,这让他和外界的交流顺畅快速了很多。

 

但是随着渐冻症恶化,霍金仅仅能依靠脸部肌肉的小幅运动来表达自己,这是一件很折磨人的事。于是 2008 年,他的助手再次想到向摩尔求助,给他写了一封信:“请问英特尔可以帮助我改进语言的输入速度吗?”

 

摩尔立刻组织了一队硅谷技术人员去剑桥大学,其中包括英特尔预测计算机实验室的主管 Lama Nachman,他们带去了当时硅谷最前沿的面部识别、眼球追踪和脑机交互等技术。

 

团队先是在霍金原有的用户界面上做了一些改变,包括增加了后退按钮,预测算法, 后续单词导航等等,这些改变帮助霍金解决了用户体验上最大的麻烦——“按错键”。

 

然后,团队下了苦功:他们给霍金录下成千上百小时的视频,观察他输入时候的每一个动作,神态,感受,从最最细节的点出发,最终做出了属于霍金的输入系统。

 

曾经霍金打开一个文档要花费4分钟,后来,英特尔团队让时间减少到10秒内。除了感叹科技的巨大力量,我们更是被霍金所震撼:花费4分钟打开一个文档,那么写完一本书,到底需要多少耐心毅力,和对科学的热忱?(2001年在英特尔升级霍金使用的技术前,霍金出版了《果壳中的宇宙》。)

 

就在今天,Lama Nachman 说:“我本来还计划这个月底能看到他,和他探讨技术来着... 与史蒂芬一起工作,是我一生中最有意义和最具挑战性的努力。这件事丰富了我的灵魂,并且真正意识到——科技如何能够深刻地改善人们的生活。我深切哀悼这位亲爱的友人,我会非常想念他。”

 

霍金与英特尔员工共庆自己71岁生日,并获赠一块300毫米硅晶片作为礼物

 

马斯克、比尔盖茨:霍金的同道中人

 

比尔•盖茨与埃隆•马斯克,除了和霍金一样都是这个星球上最有远见的人之外,还有另一个共同点:对人类未来命运的关注。

 

前几年,霍金曾表达过他对于人工智能抢走人类工作的担忧:“人工智能的兴起,可能会把现在很多主流工作都抢走。到时候还需要我们人类的工作,只剩下那些最具创造力或在监督岗位的工作了。”

 

2017 年埃隆•马斯克在迪拜举行的一次峰会上进行了遥相呼应:“人工智能对社会将会是一个巨大的挑战。未来,机器做得比人好的工作将会越来越多。虽然我不想看到它发生,但我认为这将不可避免。”

 

比尔•盖茨对以上俩人的说法表示同意,并且额外建议政府给机器人征税,使人类不至于完全失去竞争优势。

 

 

其实,霍金和马斯克还是“同事”——都担任 Future of Life Institute 研究所的科学顾问,而这个研究所研究的正是人类如何在种种挑战中存活下来。2015年,霍金联合埃隆·马斯克和数十位人工智能专家,共同签署了一份关于人工智能的公开信,呼吁人们研究人工智能对社会带来的影响。

 

签署这封公开信的硅谷大佬不在少数:苹果公司创始人史蒂夫·沃兹尼亚克和推特 CEO 杰克·多尔西的名字均在列。对人工智能的关注,让霍金在硅谷找到一批同道中人。

 

2016 年,霍金曾做出预言:在人工智能、气候变化、及其他可能的灾难的威胁下,人类文明只剩下 1000 年了。

 

一年后,霍金修正了自己的预言——“人类文明只剩下 100 年了。”因为人工智能可能会给我们带了最危险的武器,或者使得绝大部分人被新的方式奴役,除非我们做好万全准备。

 

如果说,霍金最伟大的科研成果之一是他和物理学家罗杰•彭罗斯一起证明了奇点定理,未来某天,当某个人工智能突然开始自我改进、自我学习时,则是另一个新的文明纪元的奇点。对于我们人类来说,这个奇点的意义可能并不小于宇宙起源的奇点。

 

霍金预测得对么?现在还很难说,但可以肯定的是:他和比尔盖茨、埃隆•马斯克等科技领袖的惺惺相惜绝对不是巧合:对人类命运的共同关注,大概是这种 “革命友谊” 背后真正的原因。

 

霍金晚年:跟硅谷携手探索外星

 

“如果能回到过去或去往未来,你会怎么选择?”

 

“未来”。

 

这是晚年霍金曾被问到的一个问题,但他的答案毫不犹豫。

 

在霍金人生的最后几年,他仍然是一名远见者,只是他把目光从浩瀚星河转向了人类的未来。

 

霍金不止一次在主题演讲中表达了对人类未来的忧思。但乐观的他也在积极寻找解决办法,其中一个重要计划就是:突破摄星(Breakthrough Starshot),目标是让星际旅行变成现实,探索人类在其他星球上生活的可能。

 

硅谷知名投资人 Yuri Milner 提供1亿美元支持这个计划。Milner 除了以投资 Facebook、Airbnb、阿里巴巴、小米等公司知名外,本身也是一位理论物理学家。

 

 

2016年9月,Milner 宣布创办“突破性倡议” 计划(Breakthrough Initiatives),用以研究宇宙与生命的关系,并邀请霍金加入研究团队。

 

“每次盯着天上的星星看时,我总想象着也有生命在和我对视。而随着我慢慢长大,我更加确信我们人类并不是宇宙中的唯一生命。”

 

对一直坚信太阳系以外存在生命的霍金来说,这个项目让他感到十分兴奋。

 

“引力把我们拴在地上,但我却能坐着飞机飞往美国。虽然我失去了声音,但我仍然可以通过语音合成器说话。我们是如何超越这些限制的?正是我们的思想和我们的机器……今天,我们致力于下一次宇宙飞跃,因为我们是人类。”

 

霍金认为,正是人类超越极限的能力,才使得人类如此与众不同。

 

很快,Facebook 创始人扎克伯格也在自己的个人主页宣布,加入 Milner 和霍金教授这个 “突破摄星” 的研究项目,一同寻找外星人。

 

扎克伯格还激动地在自己主页上透露,这个项目让人类只用 20 年的时间就到达半人马座的比邻星(Alpha Centauri)。这颗比邻星是太阳以外距离我们最近的恒星,而且它的周围还发现了一颗行星,这颗行星只比地球大一点,很可能是宜居的类地行星。

 

 

当然,霍金也不忘他幽默的本质。他告诉大家,一旦人类真的找到了外星人,跟他们交流的时候可得小心点儿。

 

“想一想当年美国印第安土著遇到哥伦布后发生的故事吧。一旦我们真的遇到文化更加发达的外星人,结局很可能不太好呀。与其让外星人先找到咱们,咱们还是先找到它们吧!”

 

目前,“突破摄星” 项目正利用美国弗吉尼亚州和加州的天文台搜集其他星系的数据。尽管霍金斯人已逝,但后来人正努力完成他寻找外星生命的遗愿。

 

昨日,霍金教授离开了我们,但说不定此刻他正在宇宙的另一个平行空间里,比我们更快遇见外星人,并对着古老深邃的宇宙说一声:Welcome to my world。

 


 

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